Tortuga Estrellada

INTRODUCCIÓN

Dentro de la especie Geochelone elegans, se describen aquí tres subespecies.

La tortuga estrellada pertenece al grupo de tortugas que poseen unas marcas características en el caparazón, en forma de rayos, y que las diferencian claramente de otros tipos de tortugas.

Las variaciones en estas marcas son comunes entre las especies africanas e indias, y a pesar de su llamativa coloración, son un buen camuflaje. A este grupo pertenecen la Astrochelys radiata, Pyxis sp. de Madagascar y Psammobates sp. de Sudáfrica. Todas estas especies han sido desde hace mucho tiempo codiciadas por los coleccionistas o aficionados a las tortugas y han sido objeto en grandes cantidades de un comercio legal e ilegal, estando por ello ahora, además de por la destrucción de su hábitat natural, en grave peligro, incluso al borde de la extinción en el caso de algunas especies.

De todas las especies es la tortuga estrellada quizás sea una de las más amenazadas, debido al gran comercio que ha existido con ejemplares recolectados en el medio salvaje, sobre todo de Sri-Lanka.

La mayor parte de los ejemplares en cautividad pertenecen a la subespecie de Sri-Lanka. Esta variedad de Tortuga Estrellada tiene los rayos amarillentos más marcados que aquellas variedades de la India.

MORFOLOGÍA

Las hembras son claramente más grandes que los machos (que raramente alcanzan una longitud de caparazón mayor de 20 cm). Los machos tienen la concha con unas protuberancias más pronunciadas que las hembras, que suelen tener una concha más lisa. La cola de los machos es claramente más larga que en las hembras, y en los animales adultos llega incluso a alcanzar la corva de las patas traseras. Como en la mayoría de las tortugas terrestres, el plastron del macho es ligeramente cóncavo, mientras el de las hembras es liso.

Probablemente lleguen a vivir más de 100 años.

Es una tortuga de tamaño mediano a grande. El récord de esta especie lo tiene un ejemplar hembra del norte de la India con una longitud de caparazón de 38 cm. y un peso de 7 Kg. Sin embargo, lo normal, y más en cautividad, es que sean más pequeñas. Por otra parte hace poco un miembro del "Tortoise Trust" informó de un ejemplar macho en cautividad proveniente de Jamnagar (Gujarat) que pesaba 10 Kg.

La coloración básica del caparazón varía entre color crema hasta amarillo oscuro, con unas manchas negras en forma de cuña en cada placa.

En esto se diferencia de la tortuga rayada (G.radiata), la cual presenta un color base oscura, y manchas claras. Esto se puede ilustrar fácilmente: mientras las tortugas rayadas de mucha edad, por el desgaste de sus marcas en forma de rayos suelen ser de color oscuro, las tortugas estrelladas de mucha edad por el contrario pierden las manchas oscuras y presentan una coloración clara. Además las tortugas recién eclosionadas de esta última especie suelen ser de color amarillo. A pesar de que el color base de la G.elegans sea el claro, debido a que cada placa de la concha presenta el dibujo en forma de estrella, el color predominante es el oscuro, lo hace que parezca que el color base es el oscuro.

Los ejemplares jóvenes tienen 4 o 5 marcas radiadas diagonales, mientras que los ejemplares adultos presentan otras marcas conforme el borde de las placas se va desarrollando. El caparazón presenta un abombamiento excepcional.

En las Tortugas Estrelladas, así como en las Tortugas Leopardo, puede observarse unas protuberancias en cada placa que se producen por causa natural. No debemos confundir esto con anormalidades formadas debidas a una inadecuada nutrición o por un mal cuidado. Esta característica es muy variable, y puede haber ejemplares provenientes de la misma zona con unas protuberancias muy marcadas y otros con una concha completamente lisa. La razón de este fenómeno no está clara todavía, y puede tratarse de una característica genética, o puede deberse simplemente a las preferencias alimenticias de cada ejemplar.

Los ejemplares provenientes de Sri-Lanka suelen presentar esta carasterística, mientras que los provenientes de tierra firme tienen la concha lisa, aunque esto no se cumple totalmente en la práctica.

La parte delantera de los miembros delanteros tienen unas grandes escamas, que no aparecen en los miembros traseros.

Los miembros y partes blandas son de color amarillento con manchas marrones o negras, mientras la cabeza es moteada negra y amarilla.

G.elegans tiene 5 uñas en cada pata; las uñas de las patas traseras de las hembras son más largas y curvadas que la de los machos, lo que les sirve para excavar los nidos, por lo que no deben ser cortadas.

El plastrón es de color amarillo con rayas oscuras, aunque en cada placa presenta una mancha amarilla.

Subespecie del Norte de la India

Son más grandes y tienen un color más apagado y oscuro que el resto de las subespecies. Las manchas negras del caparazón son en esta subespecie marrón oscuro. La cabeza es más oscura que las demás subespecies.

Tamaño: hembras hasta 30 cm. (récord: 38 cm., 7 Kg), machos ca. 19 cm (récord 21 cm.)

Subespecie del Sur de la India

Es más pequeña que la subespecie del norte y unos contrastes más exagerados de coloración con un color base amarillo crema y manchas negras.

Tamaño: hembras hasta 24 cm (récord: 26 cm), machos hasta 16 cm (récord 18 cm).

Subespecie del Sri-Lanka

Aspecto parecido a la subespecie del sur, alcanzan sin embargo el mismo tamaño que la del norte. Así mismo presentan también contrastes muy grandes de coloración con un color base amarillo crema y manchas negras.

Una característica para diferenciarla de la subespecie del sur es el ancho de las franjas amarillas en el caparazón; los ejemplares de tierra firme tiene unas franjas muy estrechas, mientras que las de Sri-Lanka tienen unas franjas amarillas casi tan anchas como las negras.

Además suelen presentar más frecuentemente las protuberancias en las placas.

Tamaño: hembras hasta 28 cm (récord 33 cm), machos hasta 18 cm (récord 21 cm).

DISTRIBUCIÓN

Subespecie del norte de la India: Noroeste y centro de la India, sudeste de Pakistán (p.ej. Gujarat, Rajasthan, Uttar Pradesh y Sind)

Subespecie del sur de la India: sur de la India (p.ej. Tamil Nadu, Kerala y Karnataka)

Subespecie de Sri-Lanka: Sri-Lanka

HÁBITAT GENERAL

Geochelone Elegans aparece en hábitats muy variados, desde el cercano al desértico en Rajastán y Gujarat, hasta el bosque y selva con clima húmedo. También zonas secas de arbustos y praderas con bajadas de temperatura a lo largo del día y pronunciadas variaciones entre estación seca y lluviosa (clima seco).

Así mismo aparecen en zonas cercanas al mar, donde predomina un hábitat de dunas con clima mediterráneo y en zonas montañosas.

La característica más importante de estas tortugas es que habitan zonas con temporadas secas, que pueden oscilar entre los 3 y los 10 meses. Durante la época seca necesita arbustos o piedras para esconderse.

Subespecie del Norte de la India: zona casi desértica en la zona de Rajastán y Gujarat

Subespecie del Sur de la India: zonas de arbustos secos y prados

Subespecie del Sri-Lanka: sabana y bosques húmedos

ALIMENTACIÓN EN ESTADO SALVAJE

Es fundamentalmente herbívora, pero también come de forma oportunista gusanos, caracoles o carroña en estado salvaje.

Los animales que habita zonas secas tienen a su disponibilidad hierba fresca durante poco tiempo, por lo que en la época seca están muy inactivas.

REPRODUCCIÓN

La búsqueda de pareja en el norte de la India transcurre desde finales de junio hasta septiembre y, al contrario que la mayoría de las tortugas terrestres, los machos no son agresivos, y casi nunca se producen peleas entre machos o ataques y mordiscos a las hembras.

El apareamiento se produce de forma "muy tranquila", pero los machos emiten un sonido gutural, al igual que ocurre en otras especies.

Después de 60-90 días la hembra pone el primer huevo.

La hembra se muestra muy agresiva con otros congéneres durante la puesta. Realiza sus nidos en suelo suelto, ni muy seco ni muy húmedo, a una profundidad de unos 15 cm.

Si el suelo está muy seco, orina hasta que le es posible excavar.

Después de excavar el nido, deposita entre 1-6 huevos, y lo vuelve a tapar con las patas traseras y aplana el terreno con el plastron hasta que no pueda reconocerse el nido. La incubación de los huevos será de aproximadamente 110 dias.

MANTENIMIENTO EN CAUTIVIDAD

TERRARIO

Suele decirse que esta especie es muy difícil de mantener en cautividad, lo que no es cierto en su totalidad; lo que si hay que tener en cuenta es que esta especie es muy sensible a enfermedades respiratorias, que sobrevienen cuando se las mantiene en un ambiente muy húmedo o frio. Además suelen haber problemas en la adecuada alimentación de esta especie.

Además es una tortuga pacífica, no acostumbrada a la agresividad de las especies europeas.

Por todas estas razones es especialmente necesario no mantener tortugas de esta especie en contacto con ejemplares de otras especies.

Por otro lado, los ejemplares capturados en libertad son muy difíciles de mantener, porque se adaptan con mucha dificultad a la vida en cautividad, si es que alguna vez llegan a adaptarse.

Si se le mantiene en terrario, deberían de tener al menos 2m2 de superficie, junto con una lámpara ultravioleta para evitar problemas de crecimiento.

Se debe de tener mucho cuidado a la hora de albergar varias especies de tortugas ya que hay especies que se afectan mucho más que otras con ciertos patógenos (por ejemplo Herpesvirus sp. que afecta más a Testudo graeca graeca que a Tesudo graeca ibera).

Tendremos que mantener a estas tortugas en condiciones lo más semejante posible a las de su hábitat natural (como con todos los reptiles).

ILUMINACIÓN

Estos animales tienen necesidades de espectro total por lo que debemos de proporcionar luz visible acompañado de un tubo u otra fuente de luz UV. Recordamos que la UVB la necesitarán para la activación de vitD3, evitando así enfermedades muy comunes en cautividad y que pueden acabar con la vida de nuestro animal.

TEMPERATURA Y HUMEDAD

Se debe de intentar proporcionar un gradiente térmico adecuado con una temperatura ambiental desde 24-25ºC en la parte templada del terrario y una zona caliente de hasta 29-30ºC. Ésto se puede conseguir de diversas maneras, incluyendo la utilización de mantas térmicas, cables térmicos, etc. Las mantas térmicas se pueden colocar de diferentes maneras (hay ciertos conflictos sobre la colocación debajo de terrarios ya que pueden dar problemas). Personalmente no los aconsejo y, si se colocan, tanto mantas como cables, se deberían de colocar en la zona lateral del terrario. Una forma bastante eficaz con lo que se puede conseguir un buen gradiente térmico es el uso de placas térmicas colocadas en la zona superior, dentro del terrario. Da muy buenos resultados ya que son muy eficazes y permite crear un gradiente adecuado, siempre conectados a un termostato.

ALIMENTACIÓN, SUPLEMENTACIÓN Y AGUA

En muchos países miles de estas tortugas mueren al año debido a una nutrición inadecuada.

La Tortuga Estrellada tiene unos requerimientos nutritivos entre las Tortugas Mediterraneas y la Tortuga Leopardo (Geochelone pardalis).

En cautividad no deben de ser alimentadas con fruta de forma excesiva o demasiado frecuentemente. Necesitan una dieta que sea muy alto en fibra, bajo en azucares y en proteínas.

Se suele conseguir una dieta equilibrada con hojas verdes, hierbas mixtas de baja calidad (altas en fibra) y flores. Consiguen su alimentación pastando y se puede ofrecer césped, diente de león, endibia, escarola, alfalfa, hojas de vid, trébol, lechuga, escarola, col china, etc. Volvemos a repetir aquí que una dieta a base de "ensaladas de supermercado" no es suficiente para estas tortugas en cuanto a fibra y minerales. También suelen contener altos niveles de azucares no apto para estas tortugas.

También, aunque la dieta sea variada y adecuada, no debería faltar la suplementación con calcio (especialmente en épocas de crecimiento y en épocas de cría) junto con una suplementación vitamínica.